La próxima revolución verde

Los supercoltivos modernos serán de gran ayuda: Per la biotecnología no puede arreglar por sí sola la agricultura.

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En un banco de semillas de trigo en Kansas, el fitopatólogo Bikram Gill

conserva un “tesoro genético”: Aegilops

Nat Geo 2014 Oct_0002 Hace unos 8000 años, la mala hierba de Medio Oriente (aumentada arriba y tratada con nitrógeno líquido para mostrar la resistencia al frío) se polinizó naturalmente con un antepasado del trigo, lo que dio origen a un grano que se globalizó. Gill imita a la naturaleza  y utiliza el Aegilops como fuente de genes para ayudar al trigo de hoy a resistir plagas, calor y frío.

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Para automatizar la búsqueda de genes valiosos, la trituradora de semillas de Monsanto corta muestras minúsculas de miles de granos de maíz a diario, sin dañar la planta en estado embrionario de su unterior.

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Otras máquinas extraen y analizan el ADN de cada muestra. Los criadores plantan entonces solo los pocos granos que presentan el rasgo deseado, como la resistencia a las plagas o a la sequía.

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El psílido asiático de ojoss rojos de los cítricos, de tres milímetros de largo, se da un festín con un tallo de naranja. Los insectos transmiten el enverdecimiento de los cítricos, un flagelo bacterial que se propaga por las arboledas de cítricos de Florida. Los árboles infectados producen frutos amargos, verdes y deformes.

Nat Geo 2014 Oct_0005Semilleros genéticamente alterados para elaborar antibióticos defensivos que podrían ayudar a proteger una industria de 9000 millones de dólares.

Nat Geo 2014 Oct_0007Los genes de todas las cosas vivientes de la Tierra – incluido el girasol, un valioso cultivo de aceite – consisten en secuencias variables de cuatro componentes químicos: adenina, timina, citosina y guanina, que se abrevian como A, T, C y G. Identificando genes y manipulándolos, los científicos esperan crear nuevos cultivos que nos ayudarán a enfrentar los desafíos del calentamiento global y el crecimiento poblacional.

Nat Geo 2014 Oct_0008Estas plantas de yuca fueron diseñadas genéticamente para resistir el virus rayado marrón, que se extiende por toda el África subsahariana, donde la yuca es un alimento básico para 250 millones de personas. Las pruebas de campo arrancaron la primaveraa pasada en Uganda. Solo cuatro países africanos permiten la plantación de cultivos genéticamente modificados.

Nat Geo 2014 Oct_0011Para descubrir cómo resisten las sequías las plantas de tomate, investigadores del Centro Danforth reducen su ración de agua durante 18 días tras haberlas plantado, luego las monitorean utilizando tres tipos de imágenes. Imágenes en el infrarrojo cercano uestran el contenido de agua de la planta. Las fluorescentes muestran donde ocurre la fotosíntesis.

Nat Geo 2014 Oct_0012Los tomates crecen por lo general en climas calientes y secos con mucha agua de irrigación: 50 litros por tomate en promedio. Para crear variedades menos sedientas, el equipo de Dan Chitwood, del Donald Danforth Plant Science Center en San Luis, Misuri, cruza plantas de tomate con un pariente silvestre proveniente del desierto de Atacama de Perú, uno de los lugares más secos de la Tierra.

Nat Geo 2014 Oct_0013El IR8, el arroz de esta parcela de prueba en el Instituto de Investigación del Arroz (IRRI), se conoce en Vietnam como arroz Honda: las abundantes cosechas pagaron las motocicletas de los agricultores. En 1966 se inició la revolución verde, que permitió a los agricultores de Asia duplicar sus producciones y aumentar sus ingresos.

Nat Geo 2014 Oct_0015 Una nueva variedad de arroz, llamada IR64 Subl, vista aquí en un acuario del IRRI en Filipinas, puede sobrevivir dos semanas bajo el agua, una gran ayuda para los agricultores pobres de las regiones bajas de Asia, donde las inundaciones destuyen 2o millones de hectáreas de arroz cada año.

Artículo completo en: National Geographic, Octubre, 2014.

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